Глава № 8 «Повелительница драконов»

Туман растворялся среди стволов деревьев с большой неохотой. А часам к восьми утра и вовсе исчез, обнажив перед путниками удивительную поляну. Алиса, на всякий случай, снова протерла глаза — более прекрасного и сказочного места она не встречала.

Тысячи феерин — да-да, тех самых, что девочка уже встречала несколько дней назад — беззаботно парили в лучах утреннего солнца. Среди деревьев и кустов, то тут, то там, раздавалась заливистая трель неизвестных до селе птиц. Чуть поодаль — вот уж действительно чудо — ровным строем вокруг трухлявого пня маршировали грибы-боровики. У них были роскошные серые шляпки, из под которых выглядывали глазки-пуговки и небольшой рот. Они маршировали нога в ногу (хотя та и была у них одна), и что-то воинственно напевали.

Где-то поодаль, возле кустов неизвестного растения, неподвижно стояли грибы намного большего размера: это были самые настоящие дома, с дверьми и окнами, из которых выглядывали невероятно крохотные человечки.

— Это хоббитроли, — пояснил Антон, заметив, как у Алисы отвисает челюсть.

А это еще что там такое? Не уж-то даже растения здесь могут передвигаться? Так и есть: один из раскидистых кустов, стоявших возле ребят, тяжело вздохнул, развернулся, и не спеша побрел в другую сторону, где было больше тени — палящее солнце сулило жаркий день.

— А это и есть сенсы, — шепнул Антон ей. — Они всегда выглядят как кусты и деревья. Поэтому их очень сложно заметить.

— Постой-ка, ты мне что-то уже рассказывал о сенсах…

Алиса попыталась вспомнить, когда и что именно она слышала. С трудом, но ей все же удалось уцепить в своей памяти нужное воспоминание:

— Ну конечно! — прихлопнула она в ладоши. — Это же ведь сенсы создают защитные чары, охраняющие Сияние! Ведь так?

— Ага, — подтвердил Антон, ища вокруг бельчонка. — Но только от части. Понимаешь, главная защита сиянцев — это все же Туман, через который мы только что прошли. Сенсы же не очень-то общительны, но невероятно мудры. У них особая сила. По правде, именно по этой причине у них с эйками постоянно возникают конфликты.

— Очуметь, — выдохнула девочка, разглядывая все происходящее на поляне. — Значит, ты для них враг? Ну, в смысле, для сенсов?

— Наверно, — пожал плечами тот. — Вообще-то я никому не желаю зла. Но, похоже, сенсам это безразлично. Готов поспорить, что тот куст так шарахнулся именно от меня. А еще мудрыми называются!

— Может, он просто не выдержал твоего занудства?

Алиса подмигнула парню и, заметив его составленную рожицу и движение губ, произносящих: «очень смешно», уверено зашагала по чудо-поляне.

Бельчонка по имени Треск нигде не было видно, но сейчас его отсутствие мало кого из друзей волновало. Оказавшись в Сиянии, о котором все так часто говорили, в душе Алисы пробудилось незнакомое чувство — словно она только что забила решающий гол на чемпионате мира. Страх перед волшебством, некогда сковавший ее сознание, мгновенно улетучился, уступая место ликованию и восхищению.

— Это просто невероятно! Неужели никто из людей никогда здесь не бывал?

— Люди? — донесся гнусавый голосок с ветки одного из деревьев. Если бы раньше Алиса встретила говорящую сову, то она бы дико испугалась. Но сейчас это казалось вполне естественным для столь удивительной страны. — Люди были здесь с самого начала начал. Сияние было повсюду, в каждом уголке этой планеты. Все на ней было тем домом, над которым когда-то летали мои предки. Не то, что сейчас. Сиянцы вынуждены скрываться от людей, словно мы уже не часть общего мира! Мерзкие людишки! Вы же человек, молодая леди?

— Я надеюсь, — неуверенно ответила девочка.

Она так и не решилась продолжить свою мысль. Алиса прекрасно понимала, что сова по-своему, конечно же, права. Люди сделали все возможное, чтобы получить власть над всем живым в своем мире. Неужели бы они оставили в покое Сияние, если бы увидели все то великолепие, что происходит вокруг? Нет, людей сюда приглашать точно не стоило.

— Ладно, Алиса, пойдем, — позвал Антон, оттаскивая ее в сторону. — Не слушай ты эту курицу, люди в Сиянии есть и сейчас. Правда, по большому счету, это эйки.

— Ах, какое неуважение! — вздыбилась на ветке сова. — Да что Вы вообще знаете об этих эйках?!

— Многое. Я и сам эйк, к вашему сведению!

Антон явно не желал откровенничать с совой. Он не без труда оттащил в сторону Алису и, отыскав глазами тропинку, смело пошагал по ней.

— Эйк? — сова удивленно округлила и без того огромные глаза, после чего расправила свои широкие крылья и мгновенно бросилась в безоблачное небо.

— Не стоило с ней разговаривать, — пробубнил под нос парень. — Совы находятся на службе у Безликих. А где они – там и до Стражей теней рукой подать.

— Это мне надо бояться, а не тебе! — девочка решила немного взбодрить своего телохранителя, но не получилось.

— Дело не только в погоне за тобой, Алиса, — привычно хмыкнул тот. — Туман защищает Сияние, а значит, никому не позволено проникать сюда из внешнего мира. Как и покидать его. И вообще, старайся никому здесь не говорить, что мы прошли сквозь Туман. Многие считают существование простых людей обыкновенной сказкой.

Тропинка с каждым сделанным шагом уводила все дальше в лес, в самую глубь Сияния. Волшебством (если так можно было назвать происходящее вокруг) здесь было пропитано буквально все: от сумасшедших шишек, так и норовящих броситься тебе под ноги, до загадочных существ, которые крались вдоль зарослей на одних лишь руках.

Присутствовали здесь и сенсы. Некоторые из них были похожи на самые затейливые кустарники, из которых можно было различить лишь тонкие ветки — руки и ноги. Другие походили на самые обыкновенные сосны, правда, умеющие ходить. Лес по-настоящему жил, и это не могло не восхищать.

— Да куда же он исчез? — в сердцах воскликнул Антон, продолжая высматривать Треска. Алиса же не обращала внимания и шла рядом, и не веря, что когда-то жила вдали от таких удивительных и красивых мест.

Вся ее сущность была самоотверженно влюблена в Сияние. Вот было бы здорово действительно родиться в этой невероятной стране! Жаль только, что утверждения на этот счет были лишены всяческих оснований. Девочка родилась в самой обыкновенной человеческой семье.

Она даже до сих пор помнила своего отца (по крайней мере, до недавнего знакомства с Продмиром Громовым), хотя и была совсем крохой. Жаль, что он ушел от мамы — может, ничего и не случилось бы в дальнейшем.

Алиса поймала себя на мысли, что снова думает о ней. Вот было бы здорово, если она увидела всю красоту Сияния! Нет, она обязательно восхитилась бы этим, ведь до роковой встречи с отчимом девочка знала ее совершенно другой. Такой, какой она иногда вкрадывалась в печальные сны.

Тяжелые мысли удвоились, когда вспомнилось о бабушке. Интересно, что произошло, когда они с Антоном скрылись в лесу? Что случилось с тетей Светой? Со старухой Антониной? С котом Васькой, оказавшемся домовым? Почему бабушка до сих пор ее не ищет и не пытается встретить? А что, если произошло что-то очень страшное?

Ох, только бы не это!

Алиса постаралась отбросить в сторону плохие думы.

Тропинка, по которой шли друзья, продолжала уводить от прекрасной поляны куда-то вдаль, откуда слышались кудахтанья перепуганных чем-то дятлов. Летний зной уже изрядно обжигал лицо, дышать стало затруднительно.

Путники были правы лишь на половину. Жара действительно присутствовала, вот только причиной тому было вовсе не солнце, а огонь. Приглядевшись внимательнее, девочка заметила, как над краешком леса поднимаются высокие языки пламени.

-А-а-а-а-а-а-а-а-а-а! Спасайся, кто может! Полундра!

С дикими воплями навстречу друзьям бежал Треск, а следом за ним, с не менее переполошенным видом, бежал десяток-другой таких же белок. Кто-то из них скакал по земле, некоторые перелетали с дерева на дерево, срывая на землю сухую кору.

— Что случилось?

Антон едва успел прокричать свой вопрос Треску, как тот взглянул на парня, споткнулся о шишку, со всего размаху врезался в дуб и без сознания плюхнулся в траву.

— Драконы, — прохрипела другая белка. Она выглядела намного старше и опытнее бельчонка. — Черные драконы! Чтобы они были прокляты! Скорее! Спасайтесь!

— Драконы? — переспросила Алиса. — Какие еще дра… А-а-а-а-ай!!!

Она не договорила. Прямо над ее головой пронесся гигантский монстр. Антон среагировал молниеносно, бросившись на землю. А вот наша героиня была застигнута врасплох. Когти крылатого гиганта вонзились в отворот ее футболки и со всей силы рванули вверх, увлекая прочь от земли.

Дракон был невероятно огромен. Гигантские крылья то взмывали, то опускались, создавая вихрь в небе. Увесистый хвост, покрытый ярко-черными чешуйками, вилял в разные стороны, намереваясь смести все со своего пути. Из его пасти то и дело вырывался огонь — дракон не отставал от убегающих белок, желая во чтобы то ни стало поджечь беглецов.

Алиса толком не могла сообразить, что ей делать — она беспомощно болталась в цепких драконьих лапах, которые больше походили на оружие ястреба. Футболка пошла на разрыв: вот-вот, и девочка упадет с огромной высоты, вполне достаточной, чтобы разбиться.

— По-мо-ги-те!!! Кто нибудь!!! Антон!!! Снимите меня отсюда!!! ПО-МО-ГИ-ТЕ!!! А-а-а-а-а!!!

Дракон летал по кругу, гоняя испуганных белок по кругу. Было ясно, что он кого-то поджидал. И ведь точно: совсем скоро в небе возник еще один — точно такой же дракон. Вместе они принялись с еще большим веселеем играться с беспомощными белками, посылая в них столбы огня.

Боясь сорваться или быть скинутой драконом в огонь, Алиса отважилась вцепиться в пролетающий мимо хвост. Удалось, но с трудом. Вот теперь ей было совсем не сладко! Что ни говори, а огромный свирепый дракон — это вам не «американские горки», которые в тысячу раз проигрывали в своей экстремальности живому монстру.

Хвост бешено дергался по сторонам, швыряя Алису то вправо, то влево. Но несмотря на это, девочка решила сама для себя: раз уж совершать безумные поступки, то прямо сейчас — кто знает, может такого шанса уже не предвидится. Едва держась на хвосте, она принялась карабкаться вверх, поближе к спине гиганта.

Краем глаза она едва успела заметить стоящего на земле Антона. В руках он держал что-то очень похожее на рогатку.

«Очень умно, — про себя проворчала Алиса. — Решил подбить дракона из рогатки! У этих мальчишек совсем отсутствует соображение. Нет, он просто издевается!».

Тем временем, Антон натянул на рогатке тетиву и резко отпустил ее, отправляя в одного из драконов какой-то зеленый светящийся шарик. «Снаряд» угодил в монстра, летящего по-соседству с Алисой. Тот в мгновение ока взвыл и, опутанный крепкими веревками, беспомощно рухнул на землю.

Дракон, на хвосте которого карабкалась девочка, быстро позабыл о белках и помчался на выручку своему приятелю, яростно посылая вихри огня в Антона и скачущего рядом с ним Треска. Мальчику пришлось на время позабыть о храбрости и поскорее найти укрытие.

Вторая попытка выстрелить в дракона из рогатки оказалась неудачной. Зеленый шар проскользнул в нескольких сантиметрах от его крыльев. Зато гигант это, похоже, прекрасно предвидел. Он так резко дернул в сторону, что Алиса, не удержавшись на хвосте, взмыла в небо и чудом угодила на его чешуйчатую шею.

— Так их! Так! — визжала от радости старая сова, наблюдавшая за происходящим сидя на одном из деревьев. Думаете, она была на стороне наших героев? Отнюдь! Заметив, что драконы проигрывают, она слетела с насиженной ветки и принялась больно клевать спрятавшегося за сосной Антона. — Вот Вам, мерзкие эйки! Получите, предатели! Вот вам! Давай, дракоша, поджарь их!

Нет-нет, не стоит волноваться: много глупостей ей натворить не удалось. На выручку пришел Треск, которых с невероятной меткостью угодил в сову огромной шишкой. Та бесшумно исчезла в ближайших кустах спиреи.

А в это самое время Алиса едва удерживалась на драконьей шее. Она оказалась невероятно скользкой, к тому же дракон почувствовал что-то неладное и решил поскорее сбросить докучливого пассажира. Гигантский крылатый зверь принялся выписывать безумные виражи в воздухе, но Алиса изо всех сил держалась, вцепившись в чешую обеими руками.

Вероятно, поняв, что просто так избавиться от пассажирки не удастся, дракон решил пойти на крайние меры. Когда Алиса подобралась к самой его шее, тот заметно запаниковал. Возможно, причиной этого беспокойства была широкая золотая цепочка, свисающая с его головы. На ней болтался медальон в виде трех кругов — один в одном.

Алиса попыталась прикоснуться к ней и подтянуть медальон поближе. Но дракон это отлично почувствовал и, дико взвыв, камнем кинулся на раскидистый дуб. Не было сомнений — он страшно боялся, что Алиса сможет завладеть его сокровищем.

Раздался невероятной силы треск, и дракон, еле сдерживая боль и крик отчаяния, с огромной силой ударился о дуб. Грохот заложил уши. Алиса мгновенно слетела с его шеи и едва успела ухватиться рукой за ветку дерева, чтобы не разбиться.

Дракон оцепенело замер на дереве: нет, он не сильно поранился. Эти создания, и в особенности этот, были очень защищены. Потому их тяжело было хоть как-то поранить. Но то, что заставило его замереть было даже не работой Антона, превосходно умевшего останавливать время. Дело было в таинственной золотой цепочке, которая теперь вместе с медальоном болталась в свободной руке Алисы.

В ту же секунду в ветке, на которой она держалась, что-то зарычало, ухнуло и захрустело. Девочка поняла, что беспомощно летит к земле.
Но она не разбилась. Напротив, Алиса взмыла в воздух, подхваченная драконом.

— Отпусти ее! — раздался мальчишечий крик, но дракон совершенно не желал подчиняться его приказу. Покружив немного в небе, гигант осторожно приземлился в стороне от мальчишки и позволил всаднице самостоятельно спуститься на землю.

Она была поражена случившемся, но все же, решила поблагодарить дракона за свое спасение:

— Спасибо Вам, — сказала она, разглядывая огромную драконью морду. Тот, в ответ, отвесил девочке поклон. — Ой, это, наверно, Ваше?
Она протянула ему золотую цепочку с медальоном, случайно сорванную с его шеи.

— Отчасти, — заговорил дракон, все еще испуганно и потрясенно вглядываясь в очертания маленького человека. — Этот медальон дал мне мой бывший хозяин. Я носил данный символ в знак покорности и признательности, и это было для меня великой честью.

— Простите, я не хотела его трогать. Вот, возьмите, — Алиса смущенно протянула дракону цепочку, но тот никак не отреагировал. — Никогда не думала, что драконы умеют разговаривать.

— Я дракон замка Ишгуд! Потому и говорю. Драконы простой крови этого не умеют, — произнес гигант. — Этот медальон — символ моей преданности своему хозяину, в нем — его прикосновение.

— Да ладно Вам, больно я хотела его срывать! — отмахнулась Алиса, старательно скрывая виноватый взгляд. — Хотите, я его одену на Вас обратно?

Алиса осторожно подошла к дракону — тот даже не шелохнулся, провожая ее взглядом, полным ужаса — и аккуратно водрузила на его шею золотую цепочку с болтающемся медальоном.

— Какой позор, — опустил голову дракон. — Что я теперь скажу братьям? Что я отвечу своему бывшему хозяину?

— Бывшему? — переспросила девочка. — Это как понимать?

— Теперь ты моя хозяйка, дитя, — печально вздохнул тот и отвернулся в сторону.

— Кто я? Слушайте, вы бы поменьше врезались в деревья! — запротестовала Алиса.

Она попятилась назад и, споткнувшись о выступающие из земли корни дерева, чуть было не плюхнулась на землю.

— Моя законная хозяйка, — снова вздохнул дракон. — Тот, кто поселит в этот медальон свое прикосновение, получит власть распоряжаться моей судьбой. Таков закон Сияния. Знала бы ты, дитя, какой позор сейчас свалился на мою голову! Я больше не смогу вернуться к своим братьям…

— Неужели ничего нельзя сделать? — пришла в себя девочка. — Честно говоря, я не очень хочу быть над кем-то хозяйкой. Тем более, разлучать кого-то с родными.

— Ты отпустишь меня? — удивленно воскликнул гигант. Похоже, он рассчитывал совершенно на другое.

— Разумеется! — всплеснула руками Алиса, впервые улыбнувшись. — Может я чего-то не понимаю в том, что происходит, но я отлично знаю, что такое попадать в неприятности.

— О, — дракон посмотрел на нее с невероятным восхищением и благодарностью. — Я никогда не встречал… ты ведь человек, дитя?

— Наверное, — пожала плечами Алиса. — Все еще хочется в это верить.

— Никому не говори об этом! В нашем мире о людях никто не знает. Так должно быть всегда. Меня зовут Фир, — снова поклонился дракон.

— Алиса, — смущенно откликнулась девочка.

Дракон больше не казался ей страшным. Он нерешительно подмигнул ей, после чего расправил свои огромные сильные крылья и произнес уже более громко:

— Я жду твоих приказов, дитя!

— Возвращайтесь к своему бывшему хозяину и своим родным! Продолжайте выполнять приказы, чтобы никто не догадался о случившемся!

— повелительным тоном произнесла Алиса, после чего, улыбнувшись дракону, уже мягко добавила: — Мне было очень приятно с Вами познакомиться, Фир!

Дракон фыркнул, встряхнул свои крылья и, прежде чем подняться в небо, наклонил свою голову поближе к девочке и произнес:

— Сними с моей шеи медальон. Мне будет легче объяснить его отсутствие, нежели свое неподчинение.

— Но как же…

— Я буду рад всегда служить тебе, дитя, если ты когда-нибудь этого пожелаешь.

— Ну, это вряд ли.

Как только Алиса сняла медальон с чешучайтой шеи, дракон взмыл в небо и помчался в сторону догорающей кромки леса. Когда же он совсем исчез из виду, девочка заметила, как к ней осторожно подходит Антон. Едва его заметив, она поспешно запихала цепочку с медальоном в карман своих потертых джинсов.

— Что он тебе сказал? — поинтересовался парень. Он был весьма обеспокоенным. В руках у него красовалась рогатка — да, это была именно она, по крайней мере, на первый взгляд. — О чем Вы разговаривали? Почему он тебя не прикончил?

— А ты бы именно этого хотел, да? — скривила ехидную улыбку девочка.

— Нет, конечно, — смутился тот. — Просто Черные драконы служат исключительно Стражам теней. Они ни с кем не разговаривают, если только им не приказал кто-нибудь из Ишгуда это сделать.

— К твоему сведению, этот дракон говорил со мной по своей воли! — запротестовала Алиса.

— Да ну? — подозрительно прищурился тот. — И когда это ты стала экспертом в драконах? Ты же в Сиянии всего полчаса! На что угодно поспорю, что этого дракона послал твоей отец. Он хочет одурачить тебя и доставить в свой замок!

— Поспорь лучше на свои мозги! Не жалко, ведь их, похоже, у тебя нет, — Алиса смерила мальчишку презрительным взглядом и, победно подняв голову, пошагала в противоположную от него сторону.

Теперь что-то начинало вырисовываться в ее голове. Значит, Фир служит при замке Ишгуд. А правителем этого замка (если верить рассказу бабушки и тети Светы) является ее родной отец-тиран! Тот, по вине которого был уничтожен ее дом, поселок и по вине которого она вынуждена теперь скрываться в загадочной стране с вечно ухмыляющимся эйком.

Даже одной встречи с отцом в Туманном для Алисы было уже предостаточно, чтобы понять его коварство и жестокость. Лишь бы Фир не проболтался. Иначе им всем — крышка.

— Расскажи мне про Ишгуд, ну пожалуйста!

Алиса уже допила чашку ароматного липового чая и, уже позабыв про все на свете, приставала к Антону с кучей вопросов, касающихся Сияния. Ей было интересно абсолютно все — начиная от загадочных народов, которые обитают в этом огромном мире и заканчивая таинственным замком Ишгуд, который волновал ее теперь больше всего остального.

Они сидели посреди небольшой полянки, почти такой же чудесной, что и та, которую Алиса видела в самом начале своего знакомства с неизведанной страной, спрятанной за Туманом. В знак благодарности спасенные белки организовали здесь небольшой пир — с различными лесными вкусностями и ароматным чаем. Антон выглядел немного измученным расспросами, но, тем не менее, продолжал на них отвечать.

— Ну так что, расскажешь?

— Про Ишгуд? — устало взглянул на нее Антон. — Да я сам про него мало что знаю. Это моя мама там постоянно бывает. Она, вроде, там какой-то советник или что-то вроде того. Мне лишь известно, что Ишгуд — это замок верховных правителей Сияния.

— Как это? — Алиса жадно улавливала каждое слово, сказанное им.

— Тот, кто правит Ишгудом, правит и всем Сиянием.

— Прошу прощения, что вмешиваюсь, — откашлялась пожилая белка, которая жарила на костре нанизанные на прут орехи. — Но это не совсем так. Сиянием правит Чистая душа — существо, обладающее способностью создавать и разрушать миры по собственному желанию. Она хранит равновесие в нашей стране и во всем мире. А ей помогают пятеро верховных правителей башен замка Ишгуд. Именно на них возложена вся ответственность за защиту наших земель от различных бед и невзгод.

— Да что ты, соседка! — воскликнула другая белка, потягивающая из своего бокала еще неостывший чай и разглядывая, как Треск веселится в компании десятка бельчат. — Так было много лет назад. Этого в Ишгуде больше нет. Тринадцать лет прошло, как правители башен покинули земли Сияния, а Чистая Душа была убита!

— Какой ужас! — воскликнула Алиса.

— Именно, дитя! — откликнулась белка, продолжая попивать чай. — К власти пришел Продмир Громов. Ходят слухи, что он обманом завладел удивительным даром Чистой Души, а после того, как убил несчастную, провозгласил себя единственным повелителем Тумана. С этого момента мы все живем в постоянном страхе. Нас, белок, Стражи теней вот уже много лет стараются выжить из этого леса. Сегодня, как Вам известно, они наслали на нас своих драконов. Ох, даже не представляю, что нас ждет дальше! И куда это запропастился Ермандигор? Он то знает, как оградить лес от тирании. Надеюсь, Вы уже слышали о Продмире Громове, не так ли, юные эйки?

— Приходилось, — сквозь зубы выдавила из себя Алиса. Ей было не по себе от мысли, что этот мерзавец может быть ее настоящим отцом. — А почему никто не может бросить ему вызов?

— Это не так просто, — вздохнула пожилая белка. — В Сиянии очень много проблем и без этой политики. Каждый из народов живет сам по себе и, как правило, не стремится общаться с другими. Это звучит печально, но мы, белки, почти никогда не разговаривали ни с сенсами, ни с Потерянными, ни с двурфами, хотя неоднократно встречали их в этом лесу. Вы — первые эйки, с которыми мы пьем чай.

— И потом, кто вообще решится бросить вызов сыну верховного правителя? — добавила белка с кружечкой чая, говоря полушепотом, словно боясь, что их подслушают.

— Сыну? — удивилась Алиса.

— Верно, дитя, — серьезно ответила старая белка. — Продмир — сын одного из основателей замка Ишгуд и, возможно, самого Сияния! А это значит, что он не простой маг. Он может управлять Туманом даже не используя заклинатель.

— Что используя?

— Ну ты и спросила! А это, по-твоему, что? — вмешался Антон, демонстрируя в своей руке рогатку. — Эйки, Алиса, обладают каждый своим даром, но, как правило, эти способности не несут в себе настоящей силы. Поэтому для собственной защиты, а также чтобы воздействовать на других эйков, были придуманы заклинатели.

Алиса недоверчиво посмотрела сперва на рогатку, потом — на Антона:

— Рогатки?

— Сама ты! — присвистнул парень и в качестве демонстрации направил свое оружие в сторону высохшего дерева. При этом, как заметила Алиса, он совершенно позабыл положить на тетиву какой-нибудь «снаряд». Но, оказалось, это было лишнее. Когда Антон принялся натягивать незаряженную рогатку, в том месте, где должна была находиться «пуля», начал собираться — прямо из воздуха — зеленый шарик тонкой энергии. Антон резко запустил его в дерево, не забыв при этом крикнуть: «Вспыхни!»

И дерево послушно загорелось! Алиса потеряла дар речи.

После этого мальчик снова применил свой заклинатель, выпустив энергетический шар с приказом: «Остановись!»
Огонь мгновенно исчез, а на дереве не осталось ни единого следа пожара.

— Круто! И ты все время носил ее с собой? Очуметь! А можно мне попробовать?
Алиса просто не могла поверить своим глазам. Ну прямо настоящая волшебная палочка, ей богу!

— А разве у вас, дитя, нет такой? — удивилась старая белка, разглядывая восторженное лицо девочки.

— Нет, — смущенно отозвалась Алиса. — Я же, вроде, не эйк.

— О-о-о, — значимо протянула пожилая собеседница. — Вот оно что. Но я бы не стала так утверждать, дитя. Не стоит говорить о том, в чем нет полной уверенности, моя дорогая.

Чай был допит, а на горизонте стали появляться дождевые тучи. Яркий диск солнца почти исчез, уступив место надвигающемуся буйству ветра.

Белки готовились к надвигающемуся ненастью. Они спешили в свои дупла на деревьях, чтобы успеть убрать в них остатки сладостей после пира и спрятаться самим. Надо было думать об укрытии и героям нашего повествования.

Антон тут же вспомнил про свой заклинатель, «выстрелив» светящимся шариком прямо в центр поляны и что-то сказав при этом. Мгновение — и на ней возник уютный туристический бивак.

— Вау! — восторженно выдохнула Алиса. С каждым разом она влюблялась в волшебство все сильнее.

— Да пустяки, — покраснел Антон, пряча заклинатель-рогатку под рубаху. — Правда, что-нибудь более существенное им не сотворишь. Он больше для сражения создан, понимаешь?

— Даже магические слова не нужны! — восклицала девочка.

— Ну, здесь бы я поспорил, — фыркнул парень. — Вот ты думаешь, что это все по-настоящему? Эта палатка, этот дождь, все это вокруг?

Алиса молчала, не понимая, о чем это он говорит.

— Все, что мы можем видеть в Сиянии – это только видение, сотворенное Туманом. В некоторых местах этой страны – особенно на Равнине Иллюзий – это особенно заметно. Тебе достаточно просто пожелать что-то – и это произойдет. Но это все равно будет просто мираж. Помнишь, я говорил тебе, что это проклятая земля? Так вот, многие сиянцы живут здесь, даже не догадываясь, что вся их жизнь – это обыкновенная иллюзия, простой туман – и больше ничего. Силы, которые управляют этой страной, делают все возможное, чтобы так оставалось всегда.

Дождь выдался сильным, благо, обошлось без грозы. Алиса молча сидела под брезентовым укрытием и слушала, как по нему барабанят капли. Антон тоже не говорил ни слова, сидя чуть поодаль от подруги и что-то рисуя на земле веткой ирги.

Алису мучили вопросы. Много вопросов, причем, один сложнее другого. Но больше всего она думала о своем отце. Неужели это действительно правда — то, что из-за жажды власти он убил хранителя страны и разрушил ее целостность и покой! Неужели она и впрямь дочь того, кто виновен в несчастьях этих славных белок, а возможно и других существ в Сиянии? Нет, о том, что она в родстве с Продмиром Громовым, никто из здешних обитателей не должен знать.

В палатку постучали. Мокрый с головы до хвоста, к ребятам в укрытие ввалился Треск.

— Ну и погодка — брр!!! Так что, уже наметили, куда отправитесь?

— Ты о чем? — резко подскочил Антон. — Это Ерема же… то есть, Ермандигор, послал тебя к нам, не так ли? Ты должен проводить нас к Поместью песков, разве не так?

— Куда? — опешила Алиса.

— Поместье песков — это небольшой коттедж недалеко от Рыбной заводи и морского залива, — с важным эрудированным видом заявил Антон.

— Это что-то типа Ишгуда?

— Нет, конечно. Это обычный дом на берегу. Мама говорила, что когда-то он принадлежал твоей бабушке.

— Моей бабушке? — еще больше округлила глаза девочка. — Она никогда об этом не говорила.

— Ну, мне мама тоже многого не рассказывала! — пожал плечами Антон. — Признаться, я до сих пор не знаю, кто мои настоящие родители.

— Кхе-кхе, — Треск вежливо откашлялся, обращая на себя внимание. — Когда Ермандигор поручил мне Вас встретить, я не думал, что это на самом деле. Признаться, мы с друзьями играли в догонялки, и я толком его не слушал.

— Погоди-ка, — уставился на него Антон. — И как, по твоему, мы попадем в Поместье песков? Лично я дальше Рыбьей заводи вообще не ходил!

— Пустяки! Делов-то! — отмахнулся Треск, выпячивая вымокший мех на груди. — Я как-то бывал с отцом неподалеку от этой вашей заводи. Вот только долго придется идти. Дня два-три, может, и больше.

— А это вообще в какую сторону?

— Не знаю! — отрапортовал Треск.

Бельчонок с важным видом принялся разгуливать между Алисой и Антоном, воображая из себя главнокомандующего:

— Но можно выбрать другой способ попасть туда. Однажды бабушка Питта рассказывала о таинственных тропах, которыми усеяны почти все земли. Но только Туман дает им силу. Они могут привести нас туда, куда мы захотим! Эх, обожаю эти сказки! Они просто чудо! Помнится, Питта мне рассказывала историю про печального шороха…

— Эй, — прервал его Антон. — Так это сказки или эти тропы существуют на самом деле?

— Похоже, что существуют, — неуверенно отозвалась Алиса. — Знаешь, пару дней назад — тогда, когда я встретила этого вашего Ерему, мне пришлось удирать от парочки Стражей теней. И я прошла по одной из троп каких-то фейри, очутившись прямо в поселке!

Услышав это, парень заинтересованно заерзал на месте:

— Хочешь сказать, в Туманное ведет тропа фейри? Никогда об этом не слышал. Ну тогда это здорово! И где же она находится? Ведь отыскать хотя бы одну — большая удача.

Алиса опустила глаза:

— В Алексинске. За торговым центром на бульваре Юности.

— ЧТО?

Антон присвистнул, нервно засмеялся и плюхнулся на траву под брезентовым укрытием, пряча лицо в ладонях.

Алиса и сама понимала, что возвращаться назад в город было просто ужасной идеей. Еще более глупой, нежели тащиться столько времени в страну туманных миражей, чтобы, в итоге, повернуть назад. И все же девочка была невероятно благодарна судьбе за это потрясающее знакомство с чудом. Однако, возможное возвращение вселяло в девочку надежду, что она сможет встретить бабушку и расспросить ее обо всем. Антон тоже думал о маме.

И вот, как только дождь заметно стих, друзья решились на обратный путь.