Глава № 13 «Попутный ветер»

Неужели она видела Василуса?

Очнувшись утром возле стены, Алиса первым делом принялась вспоминать, что же с ней приключилось. Но кроме кошачьих глаз и шипения она больше ничего не помнила. Голова и спина болью напоминали о себе, отчего девочка сделала вывод: надо меньше бросаться на стены.

Кое-как поднявшись с пола, она оглядела свою комнату: всюду царил погром. Целым оказалось лишь зеркальце, подаренное Юстасом.

Кота-домового в комнате не было.

— Видимо, померещилось, — подвела она итог своим раздумьям, желая поскорее рассказать о случившемся Антону.

Убрав Зеркало судеб в отворот своей летней куртки, Алиса выбежала в коридор, и чуть было не сбила с ног здешнего прислужника Миколу. Как и при их первой встрече, старичок испуганно отвел взгляд от девочки, словно чего-то опасаясь.

— Послушайте, я не желаю вам зла! — она говорила медленно и, по возможности, тихо.

— Слугам запрещено с вами разговаривать, дочка, — не уронив взгляда на девочку, Микола отвесил ей деланный поклон.

— Но почему? — прыснула та. — Ваша Королева совсем спятила, что ли?

— На вашем месте я оставил бы свои мысли в голове, — осторожно ответил старичок, рассматривая картину, висящую на противоположной стене. — У здешних углов отличные уши.

Укоризненно покачав головой, он тяжело вздохнул и побрел дальше по коридору, оставив Алису растерянно смотреть ему в след.

— Подумаешь! — неуверенно пожала она плечами и быстро направилась к двери, ведущей в комнату приятеля. Но она оказалась запертой.

Убедившись, что Антона нет, девочка решила спуститься во двор. Странно, с чего бы ему вздумалось бесследно исчезнуть, особенно в тот момент, когда он ей так нужен?

Утро в березовом замке располагало к песням. Было ли это очередным луночарством Королевы берез или что-то пело внутри самой Алисы? В любом случае, свежий воздух шел ей только на пользу. Утренняя летняя свежесть призывала к безумным поступкам.

Со стороны королевского сада доносилась невероятная, чудесная птичья трель. Твердо решив, что Антон может быть только в саду, девочка уверенно зашагала на шепот печальных ромашек.

— Думал, ты еще дрыхнешь, — парень старался привычно усмехнуться, но у него получилось как-то наигранно. — Ты вчера решила разгромить дворец, что ли? Грохот стоял, наверное, на все Сияние!

— А ты, разумеется, даже и не попытался выяснить, что происходит? — парировала Алиса.

— Ну, мало ли, — пожал плечами Антон. — Кто вас, Громовых, знает?!

— Это ты о чем? — девочка уперла руки в бока и разъяренно уставилась на мальчишку, требуя разъяснений.

— Ни о чем. Ты лучше посмотри, с кем я тут познакомился.

Он нырнул в сторону дерева и вывел из-за него маленького мальчика — лет семи. Тот выглядел весьма странно: волосы взъерошены, одежда, напрочь, изранена дырами, ноги и вовсе босые. Мальчик смотрел на Алису и Антона не по-детски серьезным и несколько отстраненным взглядом.

— Он не разговаривает, — пояснил Антон. — Не знаю, кто он и откуда, но только посмотри, что он умеет!

Антон быстро нагнулся, поднял с земли первый попавшейся камешек и подбросил его перед собой. Мальчик, стоящий рядом, прекрасно заметил это движение и протянул руку, словно пытаясь поймать его. Но камень совершенно не собирался возвращаться на землю — он плавно парил в воздухе, пока осторожно приземлился к нему на ладонь.

— Видала? — прихлопнул от восторга Антон.

— Здорово, — выдохнула Алиса. По правде, она и сама могла сделать что-то подобное, пусть и не так грациозно. Заставить камень переместиться в ладонь — что может быть проще? Но говорить об этом вслух она не рискнула.

— Откуда он взялся? Кто он такой?

— Понятия не имею, — воскликнул Антон, стараясь не смотреть на подругу. — Я прогуливался по саду, а тут — он.

— Как тебя зовут? — Алиса осторожно подошла к мальчику и присела перед ним на корточки. — Не бойся, мы тебя не обидим.

Но тот молчал и лишь разглядывал ее своими серьезными глазами.

— Слугам запрещено разговаривать с вами! — прокряхтел Микола, словно тень, возникший позади ребят. Он сурово посмотрел на молчаливого кроху:

— Возвращайся во Дворец, пока тебя никто здесь не заметил! А что до Вас, молодые люди, — он проводил взглядом уходящего мальчика и тут же принялся за Антона и Алису. — Я, разумеется, не расскажу Королеве о ваших тайных переговорах в саду. Разумеется, если вы не станете болтать про Тимура.

— Тимура?

— Именно, — сглотнул старик, озираясь по сторонам. — Этот мальчик — мой внук. Не родной, конечно. Но я его приютил у себя и теперь, как видите, воспитываю. Вот только, ее Высочество об этом даже не догадывается.

— Неужели вы смогли провести Королеву? — присвистнул Антон.

— Не я, — Микола внимательно посмотрел на парня, потом снова огляделся. — Он! У этого мальчугана удивительные способности.

Представляете, он может спокойно пройти по дворцу, и никто — ни один слуга и даже сама береста — не в состоянии заметить его присутствие.

— Он эйк? — осторожно спросила Алиса.

— Да кто ж его знает! — махнул рукой старик. — Но я думаю, что он простой человек. Такой же, как и я, из внешнего мира.

— Он не может быть человеком, — отмахнулся Антон, всем своим видом говоря, что очень боится своих догадок. – Если у него имеются способности — значит, он чистокровный эйк. Разве не так?

— Да хоть руконог в юбке! — фыркнул с досады Микола. — Теперь он мой внук и я его никому не отдам. Он такой же, как и я — пленник Сияния. Как и все на этой беспощадной земле.

— Я не совсем понимаю, о чем вы говорите, — вздохнула Алиса, разглядывая морщинистое лицо старого слуги.

— То, что ты уже видела здесь, дочка, — это далеко не Сияние. Эта страна сильно отличается от того, что находится в твоем воображении. Туман способен обманывать зрение, подменять реальность красивыми картинками. Все живущие в этом мире, верят обману. Они не понимают, что все вокруг — всего лишь сон, который нам показывает проклятый Туман.

Каждый синянец считает, что за этой бледной пеленой нет ничего, кроме пустоты. А те, кому удается сбежать в мир людей, больше никогда не возвращаются обратно. Наблюдатели их жестоко наказывают.

Тимур знает, на что способны эйки и маги в Сиянии. Он прошел через такое, что вам двоим даже и не снилось! А теперь мне нужно работать.

Не проронив больше ни слова, старик поплелся прочь от ребят и вскоре совсем исчез за стеной из березового бруса.

Антон все еще смотрел в след уходящему лакею, но через мгновение ощутил на себе пристальный взгляд подруги. Девочку просто распирало поведать ему о своей таинственной встрече с котом Василусом и Королевой, о зеркале и о том, что кто-то вырубил ее, швырнув о стену.

— Валяй.

И Алиса с удовольствием выложила ему все, что находилось в ее кипящей голове, не упустив ни малейшей детали.

— Василус был во дворце? — в голосе Антона присутствовали явные нотки сомнения. — Ты в своем уме? Если бы он действительно был здесь, он непременно вытащил нас отсюда!

— Или бабушка, — предположила Алиса. — Это же ведь ее домовой? Значит, она где-то рядом. Она-то нас и вытащит, даже не сомневайся!

— Не обижайся, Алиса, — парень сочувствующе похлопал подругу по плечу. — Но ты просто очень сильно впечаталась в стену, вот и все.

Девочка поджала губы от злости, но решила с ним не спорить. Она была абсолютно уверена, что ее бабушка сейчас где-то рядом. Антон же решил сменить тему разговора, почему-то вспомнив про ардамиров цвет.

— Ты и в самом деле считаешь, что мы сможем его отыскать? — спросила Алиса.

— Думаю, что да. Раз моя мама с самого начала направила нас за ним. Да и этот Юстас тоже говорил про необходимость отыскать его. Все сходится!

— И ты действительно в это веришь? Ну, в существование этого цветка?

— Если он сможет спасти тебя от смерти, то да. И будь уверена, я не успокоюсь, пока не отыщу его, — устало пробубнил Антон и, не желая больше продолжать беседу, поплелся обратно во дворец. Алиса же осталась стоять в одиночестве — ее щеки и уши предательски пылали багрянцем.

Она долго думала, прежде чем бесцеремонно ворваться в комнату друга. Алиса прекрасно понимала, что они не будут находиться в этом месте вечно и что, рано или поздно, ее обязательно передадут в руки отца-убийцы. Антон был прав: без цветка Ардамира у нее действительно не было шансов противостоять отцовским луночарам.

— Нам нужно уходить отсюда! — произнесла она, закрывая за собой дверь комнаты изнутри. — Я не хочу ждать, пока Продмир Громов лично явится сюда и прикончит нас.

— Алиса, послушай, — Антон выглядел как-то странно, словно его вот-вот должно было стошнить. Он стоял возле окна и его шатало. — Я тоже считаю, что нам больше нельзя здесь находиться. Но меня волнует, что мои способности стали выходить из-под контроля.

— Что это значит?

— Ну, ты же в курсе, что я могу ненадолго останавливать время, — парень все еще казался ей невероятно бледным и ослабленным. — Но вот перемещаться во времени — это под силу только очень сильным эйкам. И самое странное, что у меня это получилось — только что. Причем, само по себе, что меня очень сильно пугает. Раньше я всегда мог контролировать эту способность.

— Ну, так это же здорово, чего ты так побелел-то? — хихикнула Алиса, разглядывая недоуменное лицо друга.

— А то, что я перенесся на пару часов вперед и увидел Королеву, идущую с тобой. Вы подходили к огромному каменному замку. Готов поклясться, что это был Ишгуд! Но вы не дошли. У ворот вас поджидали Стражи теней. Я видел как ты и Королева погибаете. Ты понимаешь это, Алиса? Понимаешь, что это значит?

Голос Антона невольно сорвался, и парень замолчал.

— Может, тебе просто это приснилось? — предположила девочка.

— Он говорит истину, — раздался звонкий голосок, отчего Алиса даже подскочила на месте. У самой двери стоял семилетний Тимур и отстранено рассматривал друзей.

— Так ты разговариваешь? — воскликнула девочка.

— Как ты сюда вошел? – начал, было, Антон, но Тимур, не обращая на него внимания, продолжил:

— Королева уже скоро будет здесь. У вас очень мало времени. Вам нужно спешить.

— Бежать? — округлил глаза Антон. — Но как? Что мы можем сделать против целой армии шорохов? У меня даже нет заклинателя!

Тимур ничего не ответил — он просто поманил рукой, давая понять, что ребятам следует идти за ним.

Можно ли было доверять свою жизнь семилетке? Но выбора, похоже, не было.

Первым за Тимуром шел Антон. Алисе ничего не оставалось, как плестись за ними, то и дело, поражаясь собственному безрассудству. Неужели ей придется драться с охраной и, возможно, с самой Березовой Королевой? Сердце у нее готово было выпрыгнуть из груди.

Друзья шли по длинному коридору, среди суетящихся прислуг, которые, по-видимому, даже не замечали трех идущих детей. Алиса сразу же поняла, что это та самая удивительная способность Тимура делать себя и, возможно, идущих рядом с ним, незаметными. Так они преодолели добрую половину всего дворца и спустились в небольшой подвальчик, где жил Микола со своим внуком.

— Батюшки! — воскликнул старик, держась за сердце и впопыхах запирая за ребятами дверь. — А я уж хотел идти вам навстречу. Думал, вас поймали.

— Вы знали, что мы придем? — удивилась Алиса.

— Тимур мне сообщил минуту назад, — ответил Микола, оглядывая своих гостей.

— Но он все это время шел с нами. Он не мог вам ничего сообщить! — запротестовал Антон.

— О, молодой человек, — улыбнулся старик, — у моего внука очень много интересных и непонятных моему разуму способностей!

— Нам нужно выбраться из этого дворца, вы нам поможете? — спросила девочка, стараясь не отвлекаться на чудо-способности Тимура.

— Это очень сложно, дочка! — вздохнул Микола. — Для начала, вы можете остаться в этой комнате. Тимур поможет вам стать невидимыми для Королевы. А после, — старик всерьез задумался. — Выйти из королевских ворот будет очень сложно — на них стоит дополнительная защита. Потому никто из пленников владычицы никогда и не возвращался с этой земли. Лишь только некоторым за всю историю березового королевства посчастливилось благополучно покинуть эти земли — двум двурфам, которых звали Фонкин и Рундар, кажется, а еще маленькому эйку камню по имени Стоун.

Услышав последнее имя, друзья переглянулись.

— Значит, надо поискать другой способ удрать отсюда.

Антон неожиданно взмахнул перед собой рукой, словно желая отогнать от себя назойливую муху, но потерял равновесие и случайно зацепил стоящую у стены вазу. Та сердито покачнулась и грохнулась на каменный пол.

Из нее посыпались разноцветные камешки. Микола, ахнув, принялся быстро их подбирать. К нему на помощь поспешили Антон с Алисой. Тимур же спокойно стоял в стороне и… силой одной только мысли поднимал рассыпанные кругляшки и отправлял их по воздуху обратно в вазу. Алиса же настолько рьяно бросилась на помощь старичку, что не сразу заметила, как из кармана ее джинсов выскользнула знакомая цепочка с медальоном.

— Стойте! — вскрикнула она, подбирая ее. — Кажется, я знаю способ сбежать отсюда!

— Ну, раз так, — Микола, кряхтя и пытаясь отдышаться, поднялся с пола. — Но прежде чем вы сбежите, молодые люди, выполните одну мою просьбу.

Алиса с Антоном, не раздумывая, закивали головой в знак согласия.

— Я хочу, чтобы вы забрали с собой Тимура, — произнес Микола. Было понятно, что расставаться с ним он не хотел. — Эти камешки, — он показал на вазу, — все, что осталось у меня на память о детстве. Мне тогда было столько же, сколько и этому мальчику. Мы с родителями решили отправиться на пикник в лес. Была отличная летняя погода. А потом, откуда ни возьмись, появился Туман. Я отошел далеко от отца с матерью — погнался собирать вот эти самые камушки. И даже не заметил, как попал в Сияние, очутился в плену у Королевы берез. С тех пор я навечно стал пленником этих земель и не хочу, чтобы эта же участь постигла Тимура.

— Он что, то же заблудился? — спросила Алиса, теребя в руках медальон.

— Да, — ответил Микола. — Но, в отличие от меня, на него у лесной владычицы были совершенно иные планы. Мало кому известно, но многих людей-пленников она отправляет в Ишгуд, как откуп, чтобы ее земли никто не трогал.

— Но зачем Ишгуду простые люди? — осторожно спросил Антон.

— Эксперименты, разумеется, — будничным тоном ответил Микола, замечая, как парень резко изменился в лице. — Ишгуд давно занимается тайными опытами над людьми.

Эйки — это перволюди, обладающие особыми способностями. В Сиянии считается, что люди эволюционировали именно из них и что наши способности просто спят. Так вот, в Ишгуде проводят эксперименты, при которых эйки стараются пробудить способности в жителях внешнего мира. Вернее — насильно внедрить их в душу человека. Но до сих пор у них ничего толком не выходило. Ведь все их подопытные, хоть и проявляли какие-то способности, но в них не было настоящей силы эйков.

— Значит, Тимур…

— Да, он стал одной из жертв тех экспериментов, — подтвердил старик. — Но я его выкрал из замка, рискуя собственной жизнью. Я хочу, чтобы он вернулся к своим настоящим родителям и жил нормальной жизнью. Ведь человек — это не раб во дворце безумной Королевы. Он, в первую очередь, Человек и у него всегда должен быть хотя бы какой-то выбор.

— Хорошо, — подытожил Антон. — Если он согласится пойти с нами, мы попробуем его отсюда вывести. Какой план, Алиса?

Девочка времени зря не теряла и уже что-то еле слышно шептала медальону, который держала в своей руке.

Вскоре она произнесла командным тоном, заворожено вглядываясь в мученические черты лица старого прислуги:

— Нам нужно подняться на самую высокую башню этого дворца!

Не успел Микола что-то ей ответить, как в дверь его неказистой комнатки постучали.

— Кто там? — прохрипел старик.

— Это Ганс, тот, что с кухни, — раздалось за дверью. — Королева вернулась и требует, чтобы ты привел в тронный зал ту девчонку, из гостевых комнат. И лучше бы тебе поторопиться — хозяйка сегодня не в духе.

— Уже иду, — откашлялся старик. Как только стоящий за дверью ушел, он поглядел на своих юных гостей и, в особенности, на Алису: — Надеюсь, у тебя хороший план, дочка. Иначе, нас всех ждут неприятности.

Они вышли из комнаты все вместе. Впереди шел Тимур и при помощи своей силы скрывал от любопытных глаз идущих позади Антона, Алису и Миколу. Шли они, разумеется, вовсе не в тронный зал, а к лестнице, ведущей в дозорную башню — самую высокую во дворце, которую, как правило, использовала стража.

И действительно — стоило им подняться по лестнице и приблизится к ней, как друзья услышали отчетливые взмахи крыльев. Нет, Алисе не показалось: четверо шорохов, превратившись в огромных воинственных орлов, находились в башне, зорко вглядываясь каждый в свою сторону горизонта.

— Попали, — выдохнул Антон и что-то снова пробубнил про свой заклинатель.

— В кармане, — шепнул ему на ухо маленький Тимур.

— Что? — Антон машинально дернул руку к карману своей летней куртки и… нащупал там свой заклинатель. — Постой, но откуда?

— Мой внук очень талантлив, не правда ли? — послышалось кряхтение Миколы.

— Тише вы, — шикнула на них Алиса, —Вы бы еще громче говорили!

Антон мгновенно вцепился в свой заклинатель и приготовился в любой момент атаковать. Но шорохи-орлы, напротив, покидать свой пост вовсе не собирались.

— Замри! — неожиданно во все горло завопил Антон и запустил из заклинателя светящийся шар в одного из стражей. Тот оцепенел и превратился в подобие восковой фигуры.

— Тревога! Тревога! Тревога! — заскрежетали, загремели на весь дворец другие шорохи и тут же бросились в атаку.

— Плохая идея, — пропищал Антон, уворачиваясь от острых когтей птицы.

Ему на помощь пришел Тимур, одной лишь мыслью отшвырнув разъяренного орла в сторону. Но два других все же успели прошмыгнуть мимо мальчика и мгновенно наброситься на Алису с Миколой. Старик поскользнулся на ступеньках лестницы и кубарем покатился вниз, за ним вдогонку кинулся один из орлов-призраков.

Алиса же осталась один на один с другим шорохом. Вот-вот, еще чуть-чуть, и он вонзит в нее свои когти!

Орел сделал грандиозный пируэт и, набирая скорость, кинулся на девочку. Алиса взвизгнула от испуга, неуклюже оступилась на ступеньке и совершенно ненамеренно треснула его кулаком по голове. Удар оказался настолько сильным, что шорох, толком ничего не понимая, встретился тет-а-тет с бревенчатой стеной королевского дворца и превратился в темное полупрозрачное облако.

— Отличный удар! — послышался восхищенный голос Антона. Тот стоял на башенной площадке и пытался отдышаться.

— Спасибо, — Улыбнулась она. Осторожно спустившись на несколько ступенек вниз, ей тут же встретился Микола — он выглядел немного потрепанно, а в руке держал самую обыкновенную швабру.

— Эта птица надолго меня запомнит! — победно прохрипел он.

Убедившись, что со всеми все в порядке, девочка поднялась на смотровую площадку башни и огляделась. Вокруг царил сплошной Туман, однако сквозь него кое-где виднелись макушки сосен.

А внизу уже царил переполох. Грохотание и трески атакованных шорохов услышали другие дворцовые стражники, среди которых были увесистые бурые медведи. Снизу лестницы, ведущей в башню, уже стали приближаться шарканья десятка ног.

— И что, это твой план? — Антон недоверчиво посмотрел на Алису. — Застрять на этой башне и погибнуть?

Девочка и сама понимала, что толком не продумала все до конца. Она напряженно всматривалась в горизонт над лесом, но кроме Тумана ничего не было видно. Алиса была настолько отдана своей интуиции и предчувствию, что безумная затея отправиться в башню, напрочь, оттолкнула от нее логику и предосторожность. А что, если их схватят или убьют здесь? И все это от ее дурацкого легкомыслия!

Погоня на лестнице уже приближалась, и Микола воинственно сообщил всем:

— Я постараюсь немного задержать их! Не волнуйтесь: я уже слишком стар, чтобы бояться гнева владычицы.

С этими словами он снова поковылял вниз по лестнице, навстречу приближающейся охране. Через мгновение оттуда послышался грохот и крики.

Антон с Тимуром тоже слегка приспустились, чтобы помочь старику. Парень, вовсю, использовал свой заклинатель, Тимур же отлично справлялся без него.

Алиса продолжала стоять и в панике оглядывать горизонт. Неужели она ошиблась? Неужели он ей солгал?

Но в тот же момент, едва стоило ей об этом подумать, из пелены Тумана появился огромный черный дракон.

— Наконец-то! — с облегчением вздохнула она и позвала друзей: — Скорее сюда! Мы уходим!

Ребята подбежали к Алисе, когда дракон уже снес крышу дозорной башни и уже парковался на смотровой площадке.

— Знакомьтесь, это Фир! — сообщила Алиса.

— Офигеть! — выдохнул Антон. — Я смотрю, тебя так и тянет к этим тварям!

— На твоем месте я бы помолчала, — сердито воскликнула Алиса. — Это мой друг и наш единственный шанс на спасение. Так что, лучше запрыгивайте, живо!

Антон состроил ей рожицу и, пробормотав себе под нос: «Свой собственный дракон — у этой девчонки совсем крыша едет!», мгновенно запрыгнул на спину гиганту. Тимур последовал его примеру.

Едва Алиса успела взобраться на Фира, как на смотровую площадку вылетела целая стая шорохов. Одни стали превращаться в медведей, другие — в орлов. Возглавляла погоню сама Королева. Она держала за шиворот раненного Миколу и истерично визжала в след беглецам:

— Схватить их! Поймать! Сделать хоть что-нибудь! Эта девчонка нужна мне живой!

Но дракон уже расправил свои крылья и сделал рывок в небо. Прохладный и порывистый воздух приятно подхватил беглецов — свежий, влекущий, завораживающий.

— Попутного вам ветра, ребятки! — прохрипел старик и тут же отлетел в сторону — Королева вместе с шорохами бросилась вдогонку улетающему дракону.

Нет, она не летела — лесная владычица действительно бежала по воздуху, стараясь ухватиться за хвост Фира. Ей не нужны были ни крылья, ни какие-либо приспособления. Она поднималась все выше и выше, словно ступала по порожкам, созданным Туманом.

Дракон парил достаточно высоко от земли, когда Королева чуть было не вцепилась в его лапу. Но Фир издал грозный рык и запустил предупредительный фаербол в сторону простилающейся под ним березовой рощи.

Бегущая по небу Королева резко остановилась и издала вопль дикой боли. Алисе показалось, что в эти секунды горели вовсе не березы внизу, а само сердце коварной колдуньи. Она, позабыв о беглецах, камнем ринулась вниз на помощь своим белоствольным сестрам. Шорохи последовали за ней.

Дракон же уносил друзей прочь из затянувшегося плена, навстречу уставшему за день туманному солнцу.